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      Au Saint Sépulcre, la fête de l’Invention de la Croix

Au Saint Sépulcre, la fête de l’Invention de la Croix

JERUSALEM – Le 7 mai, l’Eglise de Jérusalem et de Terre Sainte fête la solennité de l’Invention de la Sainte Croix. Le terme "Invention" vient du latin "inventio, -onis" de "invenire" qui signifie "trouver ". Les Chrétiens fêtent la découverte par Sainte Hélène de la Croix du Christ, au lieu de l’actuel Saint Sépulcre.


Sainte Hélène - entre la légende et l’histoire

Saint Rufin, l’un des premiers disciples de Saint François d’Assise, a raconté dans son Histoire de l’Eglise l’épisode de la découverte de la Croix du Christ par Saint Hélène, mère de l’empereur Constantin :

"Hélène vint à Jérusalem, inspirée par Dieu. Un signe céleste lui indiqua le lieu qu’elle devait creuser. Elle en retira trois croix, celle du Christ et celles des deux larrons. Hélène demeura perplexe car comment reconnaître parmi elles le bois sur lequel Jésus avait subi sa douloureuse agonie ? Macaire, l’évêque de Jérusalem, qui assistait l’impératrice dans ses recherches, demanda qu’on amenât sur une civière une femme mourante. Au contact de la première croix, la moribonde demeura insensible : la seconde croix elle aussi, ne produisit aucun effet, mais à peine la femme eut-elle touché la troisième qu’aussitôt elle se leva et se mit à marcher avec entrain et à louer Dieu. Ce miracle permit ainsi de distinguer la vraie croix. Hélène fit trois parts de cette croix, l’une destinée à Jérusalem, la seconde à Constantinople, la troisième à Rome."

L’importance de la découverte de la relique, dont la date supposée serait le 3 mai 326 (qui correspond fort opportunément un an après le premier concile de Nicée à l’issue duquel l’empereur Constantin demande à l’évêque Macaire de Jérusalem de rechercher le tombeau du Christ), donna naissance à la fête du Recouvrement de la Sainte Croix ou de l’Invention de la Sainte Croix (Inventio Crucis).

Dans le calendrier du rite de l’Église de Jérusalem, attesté dès le début du ve siècle, la fête de l’invention de la Croix est datée du 7 mai, date retenue aujourd’hui par les Orthodoxes. L’Exaltation de la Croix le 14 septembre, en partie empruntée à la liturgie du Vendredi saint, est aussi attestée dès cette époque.

Les trois chapelles

La Chapelle de Sainte-Hélène
Du déambulatoire, un escalier descend à la chapelle dédiée à Sainte-Hélène. Les murs de l’escalier sont recouverts de petites croix, sculptées au fil des siècles, par les pèlerins arméniens témoignant ainsi de leur dévotion pour la Croix. La chapelle est composée de trois nefs, avec quatre colonnes. Elle appartient aux Arméniens depuis le XIIe siècle. Les sources et les fouilles archéologiques confirment que, déjà dans le projet de Constantin, cette pièce était utilisée. En levant les yeux, on voit plusieurs lampes de style arménien qui pendent du plafond.

La Chapelle du Recouvrement de la Croix
Depuis la chapelle arménienne de Sainte-Hélène, on accède à la chapelle inférieure du "Recouvrement de la Croix". Chaque année le 7 mai, pour y célébrer la mémoire du recouvrement de la Sainte Croix, le Père custode franciscain porte en procession la relique du bois de la croix du Christ jusqu’au lieu où traditionnellement elle fut retrouvée.

La Chapelle de l’Invention de la Croix
En descendant encore – il s’agit là du point le plus bas de la basilique – on arrive à la chapelle rupestre de l’invention (découverte) de la Sainte Croix. Une grille signale le lieu exact de la découverte des reliques. Les parois conservent de faibles traces des fresques du XIIe siècle alors qu’au plafond on aperçoit les découpes par blocs de l’ancienne carrière de pierre. Les murs recouverts d’un mortier hydraulique riche en cendres, typique du temps du Christ, montrent que la cavité était utilisée, à une certaine époque, comme citerne.

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